Le réchauffement climatique appauvrit les cours d’eaux issus des fontes des glaces

Jusqu’alors, l’impact du dégel mondial sur la biodiversité des cours d’eau n’avait pas été exactement évalué. Des chercheurs, notamment issus de l’IRD (1), y ont remédié, en s’intéressant à la biodiversité des ruisseaux issus d’eaux de fontes dans les Alpes, en Alaska et dans les Andes équatoriennes.
Ces milieux conjuguent les conditions extrêmes de la haute montagne (température et pression atmosphérique faibles, rayonnement solaire intense, pluies irrégulières, vent, gel, etc.) et celles des torrents glaciaires (faible teneur en minéraux, crues quotidiennes etc.). Peu propices à la migration de nouvelles espèces, ces écosystèmes abritent souvent des espèces uniques, d’où un risque d’extinction définitive.

Dans les trois régions d’études, tropicale, tempérée et arctique, les chercheurs ont étudié la diversité taxonomique locale et régionale, c’est-à-dire le nombre d’espèces différentes présentes. Ils se sont également penchés sur la variation de cette diversité entre les cours d’eau.
En comparant ces informations avec des données de plus de 20 ans de suivi, ils ont constaté que plusieurs espèces commencent à disparaître dès que la couverture glaciale diminue, pour ne représenter plus que 30 à 50 % de la surface du bassin versant. Selon leurs prévisions, si les glaciers venaient à dégeler complètement, de 11 à 38 % de la richesse régionale risqueraient de s’éteindre selon la zone d’étude.    
Cécile Cassier
1- Institut de Recherche pour le Développement.
Article écrit par Pascal (voir la biographie)
le 14 mars 2012 à 12:00
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